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レジェンド澤、偉大すぎて次世代が育たない? 1年で世代交代しないと世界に取り残される

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澤穂希(「日本サッカー協会 公式サイト」より)
 惜しくも連覇は逃したが、2011FIFA女子ワールドカップ、2012年のロンドンオリンピック、そして今回の2015FIFA女子ワールドカップまで、女子サッカー界の国際大会で、3大会連続で決勝進出という快挙を達成した「なでしこジャパン」ことサッカー日本女子代表。芸能界やスポーツ界からも「なでしこジャパンを見て、あきらめない心の大切さを学んだ」との声が聞こえたように、テレビ越しに心を動かされた人も多いだろう。

 前回ワールドカップで優勝した後には、なでしこリーグの観客動員数が激増したが、その傾向は今回も同様にある。7月12日に開催された岡山湯郷ベル対INAC神戸レオネッサの対戦では、満員となる5000人近いサポーターが会場に詰めかけた。同日のリーグ戦5試合の平均動員数で見ても、リーグ中断前を600人以上上回る2078人を記録。

 女子サッカーが抱える課題は、代表戦以外への注目をいかに集め、人気定着を図ることができるかに尽きる。そのためには、女子サッカー界のレジェンドでありシンボルでもある澤穂希という偉大な存在から、どのように脱却するかが重要と指摘する声もある。

「今年のリーグ戦の記者会見では、試合内容に関する話よりも澤のコンディションへの質問が大半でした。特にワールドカップ前には、その傾向は顕著に表れました。なでしこリーグでも10代後半や、20代前半の若い才能も出てきているのですが、なかなかスポットライトが当たらないのが現状です。やはり世間一般の関心も、どうしても澤に集まってしまうためです。それだけインパクトがある選手ですし、女子サッカー界で今後、澤を超えるようなカリスマ性を持つ存在が出てくるかというと、なかなか難しいでしょう。所属チームや代表でも、澤が与える影響は計り知れず、周りもどうしても澤を立てます。本人もそのことを十分にわかっているので、次の世代のためにも早くから『最後のワールドカップになる』と宣言していたのだと思います」(スポーツ紙記者)

これからの1年間が女子サッカーの正念場

 来年のリオデジャネイロオリンピックまでの1年間は、女子サッカー界の今後を占う重要な年となる。もちろん若手が、澤を含めた現在の代表メンバーの牙城を崩すことは容易ではないが、世代交代を急がなければ世界から取り残されると危惧する声も聞こえる。