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米軍が決壊させた日本の生命線「天皇の風呂桶」の真実…日本人を襲った食料断絶の危機

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バーニー作戦で日本艦船を撃沈した米軍の潜水艦「スペードフィッシュ」(「Wikipedia」より/PMG)
 フリーマントル。


 オーストラリア・西オーストラリア洲の州都であるパースの南西に位置する、決して大きいとはいえないこの港町には、太平洋戦争中、連合国軍潜水艦隊の基地が置かれていた。

 続々と出撃していく潜水艦が目標とするのは、いうまでもなく日本の船舶である。ここから出撃した潜水艦群は、太平洋に散らばる日本艦隊の行動を阻害し、輸送船団を次々と襲い、日本の戦争遂行能力を削ぎ取っていった。

 一方、戦争末期まで比較的安全に船舶の航行ができた海域があった。日本海である。米軍は、その海を「天皇の風呂桶(The Emperor's Bathtub)」と呼んだ。

米軍、暗号解読で日本の定時連絡が筒抜けに


 日本海は帝国日本の“裏庭”に位置し、朝鮮と日本をつなぐ主要な交易ルートであるばかりか、満洲からの資源輸送や中国大陸に展開する部隊との貴重な連絡路でもあった。

 当然のことながら、その「出入り口」は厳重に守られ、佐世保、舞鶴、大湊の各主要海軍基地をはじめ、遠く千島列島は幌筵(ほろむしろ)に布陣する、キスカ島撤収作戦によって名を轟かせた第五艦隊などをはじめとする有力部隊が配されていた。

 また、1943年からは対馬海峡、宗谷海峡に総数6000を超える機雷群が敷設され、海峡を物理的に封鎖していた。

 対する米軍の潜水艦隊は、当初こそ魚雷の性能不良などの問題を少なからず抱えていたが、それも順次改良され、ドイツの潜水艦戦術を参考にした「ウルフ・パック」戦術の導入や新型のFMソナーの登場などにより、開戦時とは比較にならないほどの実力を備えるようになっていた。

 そして、着々と戦力を整えていた米軍は「天皇の風呂桶」に挑もうとしていたのである。

 米軍潜水艦隊による通商破壊に伴う相次ぐ輸送船団の損害に対処すべく、日本には海上護衛を専門とする「海上護衛総司令部」が組織された。しかし、立派な名前とは裏腹に旧式の駆逐艦や海防艦が中心であり、まれに小型の軽空母が配備されることもあったが、前述した米軍潜水艦隊の技術力の前に、なすすべなく撃沈されてしまっていた。

 また、定時連絡による自船の位置や航行状況の報告が遵守されたため、日本商船隊の暗号を解読していた米軍に自ら格好の餌食となっていた。

 その結果、日本は前線への兵員輸送はおろか後方への資源輸送船まで次々と失うことになり、手中にしていた南方資源の大部分が本土に届けられることなく、海の藻屑と消えていったのである。

 海上護衛総司令部は立ち遅れていた日本の船団護衛をなんとか立て直そうとした。しかし、そもそも開戦以来、南方資源地帯と日本本土を結ぶ輸送船は、集結前に余分な待機時間ができることで出港が遅れてしまうのを嫌い、単独航行を行う船が多く、船団を組むことはまれであった。

 そうした事情は、海上護衛総司令部における被害状況の把握を困難なものとし、その対策の立案と実行を遅れさせる一因となった。

 また、ミッドウェー海戦以後、次第に日本海軍が劣勢に立たされるようになり、ついに南方輸送路が事実上遮断されたに等しい状況に陥ると、食料の輸送が妨害され、国民の生活が圧迫されるようになる。

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