【プロ野球人・木村拓也の原点3】親友が見た巨人コーチ抜擢の理由…キャンプで驚きの行動の画像1
広島カープ時代、木村さんが母校の後輩へ送った色紙

 2010年4月7日、広島大学病院で一人のプロ野球人がくも膜下出血のため息を引き取った。同年、読売巨人軍の1軍内野守備走塁コーチに就任したばかりの木村拓也さん=享年37歳=である。

 1990年オフ、捕手として日本ハムファイターズにドラフト外入団。身長、わずか170cm。出場機会に恵まれず、一度は捕手失格の任意引退扱いになるも、1994年の広島東洋カープ移籍を機にスイッチヒッターへと転向し、投手と一塁手以外のすべての守備にも取り組んだ。このことが、木村さんをして球界屈指のユーティリティプレーヤーにのし上がる下地となる。

 巨人時代(2006~2009年)はリーグ3連覇、7年ぶりの日本一達成にも貢献した。中でも捕手不在の不測の事態で10年ぶりのマスクをかぶり、チームを勝利に導く好リードを見せたことは(2009年9月4日の東京ヤクルトスワローズ戦)、今も語り草になっている。

 一貫してチームプレーに徹したその野球観は、何によって育まれたのか。何よりも、「キムタク」の愛称で親しまれ、誰からも愛されたその人間性は、どこからきているのか。

 木村拓也さんの魅力を、彼の原風景の中からたどる。

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魂でプロ野球を生き抜いてきた男

「拓也は上層部に絶対媚びを売らなかった」

 木村さんが日本ハムに入団した年、同球団のスカウトから2軍バッテリーコーチに就任した淡河弘さんは、下積み時代の木村さんの姿が目に焼き付いているという。

「キャンプや遠征時の夜間練習では、みんなが素振りを始めると、拓也の姿だけが見えなくなりました。探してみると、集団から離れた田んぼの暗いところで、一人黙々とバットを振っている。『誰もいないところで集中したい』というのが、その理由でした。

 だから、僕もこう言った。『バッティングコーチに目立つようにせんといかんじゃないか』。すると、拓也が『これは、僕自身の練習ですから』。『けど、いろんなコーチがいるんだからな。俺が認めても他のコーチにも訴えかけないと、試合には出られんよ』。『それはそれで、別にかまわないっす』。拓也はね、決して大ボラを吹かない。闘志を常に胸に秘めて、『使ってくれれば、結果を出すよ』というオーラを、いつも漂わせていたんです」

 かつて広島の左のスラッガーだった山本一義さんは、広島の打撃コーチとして高橋慶彦を球界屈指のスイッチヒッターに育て、金本知憲や前田智徳などの若手を鍛え上げた実績を持つ。日本ハムから広島に移籍した木村さんにスイッチヒッター転向を持ちかけ、猛トレーニングで鍛え上げたのも山本さんだった。

「とにかく、タクには朝から深夜まで左でバットを振らせました」

 山本さんは回想している。

「掌にできたマメが潰れ、その上にまたマメができたほどです。もう掌は血だらけで、痛くてバットも握れない。それでもタクは掌にタオルを巻き付けて、素振りをやめないんです。私も試すつもりでよく聞いたものでした。『きついだろう?』。少しでも弱音を吐いたら、その時点でスイッチ転向をやめさせるつもりでした。

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