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トヨタとJAXA、共同で月面用車両を開発…日本勢の技術結集で宇宙開発が加速か

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トヨタとJAXAが共同開発を行う「有人与圧ローバ」(JAXAのプレスリリースより)

 2018年5月より月面用車両の共同検討を続けていた宇宙航空研究開発機構(JAXA)とトヨタ自動車は、3月中旬、宇宙探査ミッションにおける今後の協業について発表しました。

 内容は、燃料電池自動車(FCV)技術を用いた月面用車両の開発です。FCVとは、燃料として水素と酸素を用い、化学反応によって発電した電力でモーターを駆動、走行する自動車のことです。地球上では、水素を車両に充填して搭載し、酸素は空気中から取り込んで利用します。月面用車両では、水素と酸素を地球から運搬することになります。

 この月面用車両は「有人与圧ローバ」と呼ばれ、宇宙飛行士は車内で宇宙服を脱いで探査活動を行うことができ、必要に応じて宇宙服を車内で装着し、外に出ることも可能です。全長6mほどで中型観光バスと同等の大きさがあり、内部の四畳半程度の空間に最大4人が滞在できます。一度の走行距離は1000km、設計寿命として月面で1万km以上の耐久性を目指します。

 ちなみに、現時点で地球以外の天体での最長車両走行距離はアメリカ航空宇宙局(NASA)の火星探査車オポチュニティの45kmなので、有人で1万km走行可能な車両の開発は、これまでの探査車とは比べものにならない高い難度であることがわかります。

 とはいっても、月面用車両は50年前にNASAがすでに開発に成功しています。今回の最重要課題は燃料の月資源を使った補給、つまり、使い捨てではない車両の実現につなげる技術開発が背景にあると考えられます。月には水があることが、すでに確認されています。水はそのままではFCVの燃料になりませんが、月基地に太陽光発電所を建設し、水を電気分解して得た酸素と水素を月面用車両に供給する方法が期待できます。

NASAが開発した人類初の月面車(撮影=筆者)

オールジャパンの協業実現がカギ

 この月面用車両は、月での公共交通機関と自家用車の中間的な機能を担うことが期待されています。つまり、月面基地と探査地域の間は自動運転を行い、探査地域では手動で運転を行うという方式です。これに官民共同で取り組むのですから、形態的には新幹線などのインフラ輸出と似た状況です。これまで日本の宇宙開発は国主導で行われてきましたが、米中のような民間を国が支援する、あるいは民間同士が技術を出し合う方式が日本でも定着するのか、そのような意味でも大きな試金石であると考えられます。

 宇宙開発における自動車産業のかかわりでは、すでにアウディが宇宙スタートアップ企業と協業して、四輪駆動技術「クワトロ」と電動駆動技術「イートロン」を宇宙に展開しようとしています。何よりも、人類最初の月面車(アポロ計画)の基幹部分はゼネラルモーターズ製の銀-水酸化亜鉛カリウム電動車だったので、日本は米国を50年遅れで追いかけているとも言えます。

 このような協業は日本国内だけでなく、国際的な宇宙探査ミッションの枠組みの中で取り組まれ、当面の目標は月、そしてやがては火星での移動手段開発へと発展する計画です。地球上においても、自動車の普及や地下鉄の完成が都市開発における大きなターニングポイントとなります。

『宇宙と地球を視る人工衛星100 スプートニク1号からひまわり、ハッブル、WMAP、スターダスト、はやぶさ、みちびきまで』 地球の軌道上には、世界各国から打ち上げられた人工衛星が周回し、私たちの生活に必要なデータや、宇宙の謎の解明に務めています。本書は、いまや人類の未来に欠かせない存在となったこれら人工衛星について、歴史から各機種の役割、ミッション状況などを解説したものです。 amazon_associate_logo.jpg

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